Im Kampf Der Protonenzentren Ein Zeichen Für Eine Blase Im Gesundheitswesen?

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Anonim

Das Maryland Proton Treatment Center wählte "Survivor" als Thema für seine Eröffnung im Jahr 2016 und rief die tropischen Sets der Reality-TV-Show mit eigenen Tiki-Fackeln, Palmen und strohgedeckten Kabinen mit Ananas und Bananen hervor.

Es war das perfekte Motiv für eine Einrichtung zur Bekämpfung von Krebs. Jeff Probst, Moderator von CBSs "Survivor", begrüßte die Gäste per Video von einem Fidschi-Strand.

Aber hinter den Kulissen war das eigene Überleben des 200-Millionen-Dollar-Zentrums weniger als sicher. Die Versicherer zögerten, die Verfahren in der Einrichtung in Baltimore abzudecken, die dem Medical Center der University of Maryland angeschlossen ist. Die privaten Investoren, die die Maschine entwickelten, hatten die Anzahl der Patienten, die sie anziehen konnte, stark überschätzt. Den Bankern würde bald die Rückzahlung eines Darlehens in Höhe von 170 Mio. USD geschuldet sein.

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Das Maryland Proton Treatment Center wurde 2016 in Baltimore eröffnet, hat jedoch seine finanziellen Ziele nie erreicht. Chiaki Kawajiri für KHN

Nur zwei Jahre nach seiner Eröffnung befindet sich das Zentrum in einer schmerzhaften Umstrukturierung, und die Anleger stehen vor enormen Verlusten. Es hat nie Geld verdient, obwohl es über genügend Geld verfügt, um Operationen zu finanzieren, sagte Jason Pappas, seit November amtierender CEO. Letztes Jahr hat es mehr als 1 Million Dollar verloren, sagte er.

Laut Pappas lagen die Volumenprojektionen "nördlich" der aktuellen Rate von etwa 85 Patienten pro Tag. Wie weit nördlich? "Oberkanada", sagte er.

Jahrelang stürzten sich die Gesundheitssysteme begeistert auf teure medizinische Technologien wie Protonenstrahlzentren, Roboterchirurgiegeräte und Laserskalpelle - potenzielle Cash Cows in dem einen Wirtschaftssektor, der zuverlässig wuchs. Entwickler erhielten eine einfache Finanzierung für den Kauf der neuesten Multimillionen-Dollar-Maschine, die von einer großzügigen Erstattung überzeugt war.

In den USA gibt es jetzt 27 Protonenstrahleinheiten, vor etwa einem halben Dutzend vor einem Jahrzehnt. Mehr als 20 weitere befinden sich entweder im Bau oder in der Entwicklung.

Aber jetzt, da Arbeitgeber, Versicherer und Regierung entschlossen zu sein scheinen, das Wachstum der Gesundheitsausgaben einzudämmen und Überbelastungen und verschwenderische Verfahren zu bekämpfen, sind solche Wetten weniger sicher.

Das Problem ist, dass das Geschäft mit neuen medizinischen Maschinen die Wissenschaft oft ignorierte oder übertraf: Wenig Forschung hat gezeigt, dass die Protonenstrahl-Therapie Nebenwirkungen reduziert oder das Überleben bei häufigen Krebserkrankungen im Vergleich zu einer viel billigeren, traditionellen Behandlung verbessert.

Wenn die Dotcom-Blase und die Immobilienblase die vergangenen Jahrzehnte markiert haben, zeigt sich jetzt möglicherweise eine Art Blase für medizinische Geräte. Und Protonenstrahlmaschinen könnten das erste Opfer werden.

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Der amtierende CEO Jason Pappas (links) und der Exekutivdirektor der Einrichtung, Dr. William Regine, sagen, dass der Schuldenabbau des Maryland Proton Treatment Center dazu beitragen sollte, die Gewinnschwelle bis Ende des Jahres zu erreichen. Chiaki Kawajiri für KHN

"Das größte Problem, das diese Leute haben, ist die zusätzliche Kapazität. Sie haben nicht genug Patienten, um die Räume zu füllen", sagte Dr. Peter Johnstone, der CEO einer Protonenanlage an der Indiana University war, bevor sie 2014 und 2014 geschlossen wurde hat Forschungsergebnisse zur Branche veröffentlicht. Bei dieser Operation sagte er: "Wir begannen zu sehen, dass ein einfaches Protonenzentrum nicht bedeutete, dass Leute kommen würden."

Manchmal nehmen sie so viel Platz ein wie ein Walmart-Geschäft und kosten genug Geld, um ein Dutzend Grundschulen zu bauen. Die Einrichtungen zappen Krebs mit Strahlen subatomarer Protonenteilchen anstelle konventioneller Strahlung. Die Behandlung, die 48.000 US-Dollar oder mehr kosten kann, wirkt sich weniger auf das umgebende Gewebe aus als herkömmliche Bestrahlung, da ihre Strahlen an einem Tumor anhalten und nicht durchgelassen werden. Es gibt jedoch nur wenige Beweise dafür, dass dies wichtig ist.

Abgesehen von Krebs im Kindesalter oder Tumoren in der Nähe empfindlicher Organe wie Augen haben sich die gewerblichen Versicherer weitgehend dagegen gewehrt, die Protonentherapie zu bezahlen.

"Etwas, mit dem Sie die gleichen klinischen Ergebnisse zu einem höheren Preis erzielen, wird als ineffizient bezeichnet", sagte Dr. Ezekiel Emanuel, Professor für Gesundheitspolitik an der University of Pennsylvania und langjähriger Kritiker des Protonenzentrumsbooms. "Wenn Investoren versucht haben, mit der Ineffizienz Geld zu verdienen, sollten wir uns nicht darüber aufregen, dass sie damit Geld verlieren."

Investoren, die ab 2009 eine Flut neuer Einrichtungen unterstützten, rechneten damit, dass Versicherer die Protonentherapie nicht nur für Kinder, sondern auch für häufig auftretende Tumoren bei Erwachsenen, insbesondere Prostatakrebs, genehmigen. In vielen Fällen haben sich gemeinnützige Gesundheitssysteme wie Maryland mit gewinnorientierten Investoren zusammengetan, um hohe Renditen zu erzielen.

Unternehmen vermarkteten Protonenmaschinen unter der Annahme, dass Werbung, Ärzte und Versicherer ein stabiles Geschäft mit Patienten mit einer Vielzahl von Krebsarten gewährleisten würden. Aber die Dollars sind nicht wie erwartet eingeflossen.

Das Zentrum der Indiana University war die erste Protonentherapieeinrichtung, die nach dem Investitionsboom im Jahr 2014 geschlossen wurde. Ein aufgegebenes Protonenprojekt in Dallas befindet sich vor einem Insolvenzgericht.

California Protons, früher mit Scripps Health in San Diego verbunden, war letztes Jahr in Konkurs gegangen.

Eine Reihe anderer Unternehmen, darunter Marylands, haben laut Branchenanalysten, Finanzdokumenten und Interviews mit Führungskräften finanzielle Ziele verfehlt oder bluten Geld.

  • Das Protonentherapie-Institut der Hampton University in Virginia hat mindestens fünf Jahre hintereinander Geld verloren und im letzten Geschäftsjahr einen Betriebsverlust von 3 Millionen US-Dollar verzeichnet.
  • Das Protonentherapiezentrum Provision CARES in Knoxville, Tennessee, verlor im vergangenen Jahr 1, 7 Millionen US-Dollar bei einem Umsatz von 23 Millionen US-Dollar - 5 Millionen US-Dollar unter seinem Umsatzziel. Das Zentrum kommt seinen Schuldenverpflichtungen nach, sagte sein Präsident Tom Welch.
  • Laut Loop Capital, einer Investmentbank, die an Deals für neue Protonenanlagen arbeitet, sind die von ProCure in Privatbesitz befindlichen Zentren in Somerset, New Jersey, und Oklahoma City in Zahlungsverzug geraten.

  • Eine Einrichtung der Seattle Cancer Care Alliance, einem Konsortium von Krankenhäusern, verlor im Geschäftsjahr 2015 19 Millionen US-Dollar, bevor sie ihre Schulden umstrukturierte. Das Patientenvolumen wächst, aber die Führungskräfte "sind weiterhin enttäuscht von der langsamer als erwarteten Akzeptanz der Protonentherapie" durch die Versicherer, sagte Annika Andrews, CEO von SCCA Proton Therapy.
  • Ein Zentrum in der Nähe von Chicago verlor zig Millionen Dollar, bevor es 2013 seine Finanzen bei einem Verkauf an Krankenhäuser, die jetzt mit Northwestern Medicine verbunden sind, umstrukturierte. Dies zeigen Dokumente, die bei den staatlichen Aufsichtsbehörden eingereicht wurden. Die Einrichtung "erfüllt unsere Budgeterwartungen", sagte ein nordwestlicher Sprecher.

Vertreter von ProCure und den Einrichtungen in San Diego und Hampton antworteten nicht auf wiederholte Anfragen nach Interviews.

"In jeder Branche, die wirklich eine aufstrebende Branche ist, gibt es oft Leute, die mit überbordenden Erwartungen in das Geschäft eintreten", sagte Scott Warwick, Executive Director der National Association for Proton Therapy. "Ich denke, vielleicht war das bei einigen Zentren so. Sie dachten, die Technologie würde schneller wachsen als bisher."

In Ermangelung von Beweisen dafür, dass Protonen bessere Ergebnisse bei Prostata-, Lungen- oder Brustkrebs erzielen, "erstatten gewerbliche Versicherer diese häufigeren Tumoren einfach nicht", sagte Brandon Henry, ein Analyst für medizinische Geräte bei RBC Capital Markets.

Die teuerste Art der traditionellen, krebsbekämpfenden Bestrahlung - die intensitätsmodulierte Strahlentherapie - kostet etwa 20.000 USD pro Behandlung, während andere weitaus weniger kosten. Das Medicare-Programm der Regierung für Senioren deckt die Protonenbehandlung häufiger ab als private Versicherer, reicht jedoch allein nicht aus, um die massiven Investitionen wieder hereinzuholen, so Analysten.

Die Rebellion privater Versicherer "ist sehr, sehr gut" und könnte darauf hindeuten, dass das Gesundheitssystem "endlich herausfindet, wie man Nein zu Verfahren mit geringem Wert sagt", sagte Amitabh Chandra, ein Professor für Gesundheitspolitik in Harvard, der Protonenanlagen als unerschwinglich bezeichnet hat. Todessterne."

Protonenzentren wehren sich und fordern Patienten, Gesetzgeber und gemeinnützige Organisationen auf, auf Erstattung zu drängen. Oklahoma ist vorbei und Virginia hat die Gesetzgebung in Betracht gezogen, um die Versicherer in mehr Fällen effektiv zur Deckung der Protonentherapie zu verpflichten.

Ein ganzer Tag auf der National Proton Conference 2017 in Orlando war Tipps zur Bezahlung gewidmet, einschließlich einer Sitzung mit dem Titel "Strategien für die Krankenversicherung zur Protonentherapie".

Protoneneinrichtungen sagen den Patienten, dass die Therapie für viele Arten von Krebs geeignet ist, erwähnen niemals die Kosten und führen sie durch komplizierte Appelle, die Verweigerung der Deckung rückgängig zu machen. Die Alliance for Proton Therapy Access, eine Branchengruppe, verfügt über eine Online-Software zum Generieren von Briefen an den Herausgeber, in denen Berichterstattung gefordert wird.

In der Hoffnung, sich in einem schwierigen Markt zurechtzufinden, sind viele neue Zentren kleiner - mit ein oder zwei Behandlungsräumen - und nicht so teuer wie die Einheiten der vorherigen Generation, die normalerweise vier oder fünf Räume haben, wie die Einrichtung in Baltimore, und 200 Millionen US-Dollar oder mehr kosten Mehr.

Die Lage ist ebenfalls kritisch. Die Behandlung erfordert fast tägliche Besuche für mehr als einen Monat, was möglicherweise erklärt, warum größere Zentren wie Maryland nie das Geschäft außerhalb der Stadt angezogen haben, das sie brauchten.

Damit die Finanzen funktionieren, bündeln die Krankenhäuser ihre Kräfte. Das erste Protonenstrahlzentrum in New York City befindet sich im Bau, ein Gemeinschaftsprojekt von Memorial Sloan Kettering, Mount Sinai und Montefiore Health System.

Kleinere Einrichtungen, die weniger als 50 Millionen US-Dollar kosten können, sollten in der Lage sein, ihre Zimmer in vielen großen U-Bahn-Gebieten voll zu halten, sagte Prakash Ramani, Senior Vice President bei Loop Capital, der bei der Entwicklung solcher Projekte in Alabama, Florida und anderswo hilft.

Marylands Zentrum hofft, bis zum Jahresende die Gewinnschwelle zu erreichen, sagten Führungskräfte. Dies beinhaltet die Refinanzierung, die Umwandlung in gemeinnützige Organisationen, die Verursachung von Verlusten für Investoren und die Emission von Kommunalanleihen.

Es ist jedoch geplant, bald vier Zentren im DC-Gebiet zu eröffnen.

"Es ist ein echtes Wettrüsten", sagte Johnstone, der frühere CEO des Protonenzentrums, der Artikel über die Wirtschaftlichkeit der Protonentherapie mitverfasst hat. Heute ist er stellvertretender Vorsitzender für Radioonkologie am Moffitt Cancer Center in Tampa, das kein Protonenzentrum hat. "Was Orte jetzt brauchen, sind Patienten - ein riesiges Angebot an Patienten."

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